Los comandantes despiden al entrenador de línea defensiva Sam Mills III, ascienden a Jeff Zgonina

Los Washington Commanders despidieron al entrenador de línea defensiva Sam Mills III el martes por la mañana, anunció el entrenador Ron Rivera. El momento fue sorprendente: Rivera nunca había despedido a un entrenador durante el campo de entrenamiento, y Rivera dijo que tomó la decisión no por el bajo rendimiento de la línea defensiva la temporada pasada, sino por lo que vio durante la temporada baja y el campo de entrenamiento.

“Había una pequeña diferencia en la filosofía”, dijo, negándose a ofrecer detalles. “[Esto se debió a] algo que observé, y [yo] sentí que esto… necesitaba hacerse”.

Jeff Zgonina, entrenador asistente de la línea defensiva del equipo desde 2020, fue ascendido para reemplazar a Mills.

En las dos temporadas completas de Mills, la línea repleta de estrellas no estuvo a la altura de las expectativas. Las lesiones y la falta de disciplina dañaron a la unidad y, a principios de la temporada pasada, Rivera criticó a los extremos estrella Chase Young y Montez Sweat por no jugar sus asignaciones de manera consistente mientras la línea luchaba por generar presión y contener a los mariscales de campo contrarios.

Durante el fin de semana, Rivera excusó a Mills de la práctica para que pudiera ir a Canton, Ohio, para la consagración póstuma de su padre al Salón de la Fama del Fútbol Americano Profesional. El lunes, Mills regresó y entrenó a su grupo. Al día siguiente, Rivera lo despidió antes de la práctica de las 9 am del equipo.

Rivera dijo que no consultó a los jugadores antes de tomar la decisión. Dijo que fue «muy difícil, muy difícil» despedir a Mills, quien pasó los primeros 15 años de su carrera con los Carolina Panthers y trabajó en el personal de Rivera en Carolina de 2011 a 2019. Mills fue entre las primeras contrataciones de Rivera con Washington en enero de 2020.

Poco después de la contratación de Rivera, el coordinador defensivo Jack Del Rio cambió el esquema de Washington de un 3-4 a un 4-3. Esto significó que la línea defensiva cambió de técnica, empleando un estilo de campo más agresivo. Algunos jugadores no estaban de acuerdo sobre qué enfoque era mejor y eso creó fricciones, según tres personas con conocimiento de la situación.

En 2021, la línea tuvo un rendimiento inferior, los jugadores permanecieron divididos y Mills luchó por controlar el habitación, dijeron dos personas. La tensión se desbordó en diciembre. En el segundo cuarto de una derrota aplastante en Dallas, Mills le dijo a Daron Payne que saliera del campo por Tim Settle, pero Payne se negó, dijeron dos personas. Más tarde, en la banca, el tackle defensivo Jonathan Allen criticó a Payne, Payne golpeó a Allen y Allen le lanzó un golpe a Payne, a pesar de que Mills había interpuesto su brazo entre ellos.

A principios de la temporada baja, cuando Rivera conoció a con cada uno de sus entrenadores, le dijo a Mills que necesitaba más de la línea, dijo una persona. Washington también cambió de personal: Matt Ioannidis y Settle se fueron, la selección de segunda ronda entró Phidarian Mathis, pero a principios de agosto, todavía no era suficiente. Rivera decidió hacer un cambio más antes de su crucial tercer año.

Después de hablar con Mills, Rivera se reunió con Zgonina, luego con los linieros. Después de seis años en Washington, Allen dijo que “[hay] muy pocas cosas que puedan sorprenderme”, pero el momento del despido de Mills fue una de ellas. Dijo que «no tenía idea» de lo que vendría.

«Al final del día, es triste», dijo Allen. “Entrenador Sam y yo nos llevábamos muy bien. Realmente estábamos progresando como unidad defensiva. Es la NFL. La gente debe recordar que es un gran juego pero un negocio terrible”.

Durante la práctica, Zgonina realizó ejercicios de línea defensiva. Zgonina, de 52 años, es un entrenador más ruidoso y demostrativo que Mills. A menudo se le puede escuchar desde la distancia, y un día antes en el campamento, durante un simulacro, estaba lanzando pases para que los linieros practicaran batear hacia abajo cuando accidentalmente hizo uno demasiado fácil.

“Eso fue un tiro de mierda”, bramó, criticándose a sí mismo.

En el campo el martes, el tackle defensivo del Salón de la Fama Warren Sapp y el ícono de la franquicia recientemente retirado Ryan Kerrigan ayudaron a Zgonina. Rivera dijo que el momento fue una coincidencia: Kerrigan ha estado siguiendo a los entrenadores durante algunas semanas y Sapp ayudó al equipo durante los entrenamientos de temporada baja, y que ambos exjugadores permanecerán en sus roles de asesores no oficiales. Brent Vieselmeyer, el asistente de backs defensivos/entrenador de níquel, ayudará a los extremos.

Una de las mayores diferencias entre Mills y Zgonina es que Mills dejó de jugar al fútbol después de la universidad y Zgonina siguió. En 1993, Zgonina dejó Purdue por la NFL y jugó para siete equipos durante 17 temporadas, incluso como compañero de equipo del padre de Mills en Carolina en 1995. Zgonina se retiró después de la temporada 2009, comenzó su carrera como entrenador en 2013 y se desempeñó como entrenador de línea defensiva. en San Francisco en 2017 y 2018. Fue despedido en enero de 2019 y se quedó fuera de la temporada antes de volver a entrenar en Washington.

Durante su conferencia de prensa introductoria, Zgonina parecía sorprendido: «Me desperté este mañana, no tenía idea”, dijo, y minimizó la idea de que haber jugado en la NFL lo ayudaría. Dijo que el esquema de los Comandantes no cambiará, las técnicas no cambiarán y él no cambiará.

“Me trajeron aquí para ayudar a ganar un campeonato, y ese es el objetivo principal. ,» él dijo. “No estoy cambiando nada. Soy quien soy. Lo que has visto en las últimas semanas, en los últimos dos años, eso es lo que vas a ver”.

Pero Zgonina admitió que fue difícil ver a Mills despedido.

“Siempre es difícil”, dijo. “[Mills] es un amigo; él siempre será un amigo. Lo conozco casi toda la vida porque jugué con su papá, entonces es difícil. Pero también tengo un trabajo que hacer, como él tenía un trabajo que hacer. Tenemos que seguir avanzando”.

Nicki Jhabvala y PJ Morales contribuyeron a este informe.

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