Enorme cantidad de agua encontrada debajo de la capa de hielo de la Antártida por primera vez

(CNN)Ocultos en las profundidades de la capa de hielo que cubre la Antártida, los científicos han descubierto una enorme cantidad de agua.

El sistema de agua subterránea, que se encuentra en sedimentos profundos en la Antártida occidental que probablemente tenga la consistencia de una esponja húmeda, revela una parte inexplorada de la región y puede tener implicaciones para cómo reacciona el continente helado a la crisis climática, según una nueva investigación.

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«La gente ha planteado la hipótesis de que podría haber aguas subterráneas profundas en estos sedimentos, pero hasta ahora, nadie ha realizado ninguna imagen detallada», dijo el autor principal del estudio. , Chloe Gustafson, investigadora postdoctoral de la Institución Scripps de Oceanografía de la Universidad de California en San Diego, en un comunicado de prensa.

    «Antártida contiene 57 metros (187 pies) de potencial de aumento del nivel del mar, por lo que queremos asegurarnos de que estamos incorporando todos los procesos que controlan cómo el hielo fluye desde el continente hacia los océanos. Actualmente, el agua subterránea es un proceso que falta en nuestros modelos de flujo de hielo», agregó por correo electrónico.

      El hielo La capa que cubre la Antártida no es un todo rígido. Investigadores en la Antártida han descubierto en los últimos años cientos de lagos y ríos líquidos interconectados acunados dentro del mismo hielo. Pero esta es la primera vez que se encuentra la presencia de grandes cantidades de agua líquida en sedimentos debajo del hielo.

      Los autores de este estudio, que se publicó en la revista Science el jueves, se concentraron en las 60 millas de ancho (96,6 -kilómetro de ancho) Whillans Ice Stream, uno de media docena arroyos que alimentan la plataforma de hielo de Ross, la más grande del mundo, aproximadamente del tamaño del territorio canadiense de Yukón.

      Gustafson y sus colegas pasaron seis semanas en 2018 mapeando los sedimentos debajo del hielo. El equipo de investigación utilizó instrumentos geofísicos colocados directamente en la superficie para ejecutar una técnica llamada formación de imágenes magnetotelúricas.

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      La técnica puede detectar los diferentes grados de energía electromagnética conducida por hielo, sedimentos, lecho rocoso, agua dulce y agua salada y crear un mapa de estas diferentes fuentes de información.

      «Tomamos imágenes desde el lecho de hielo hasta unos cinco kilómetros (3,1 millas) e incluso más profundo», dijo el coautor Kerry Key, profesor asociado de ciencias ambientales y de la tierra en la Universidad de Columbia, en una declaración separada.

      Los investigadores calcularon que si pudieran exprimir el agua subterránea de los sedimentos en los 100 kilómetros cuadrados (38,6 millas cuadradas) que mapearon en la superficie, formaría un lago que oscilaba entre 220 y 820 metros (722 y 2690 pies) de profundidad.

      «El Empire State Building hasta la antena tiene unos 420 metros (1378 pies) de altura», dijo en el comunicado Gustafson, quien realizó la investigación como estudiante de posgrado en el Observatorio de la Tierra Lamont-Doherty de la Universidad de Columbia.

      «En el extremo poco profundo, nuestra agua subiría hasta el Empire State Building hasta la mitad. En el extremo más profundo, son casi dos Empire State Buildings apilados uno encima del otro. Esto es significativo porque los lagos subglaciales en esta área tienen de dos a 15 metros (6.6 a 49 pies) de profundidad. Eso es como uno a cuatro pisos del Empire State Building».

      ¿Cómo llegó allí?

      El mapeo reveló que el agua se volvió más salada con la profundidad, lo cual fue el resultado de cómo se formó el sistema de aguas subterráneas.

      El agua del océano probablemente llegó al área durante un período cálido hace 5000 a 7000 años, saturando el sedimento con agua de mar salada. Cuando el hielo avanzó, el agua de deshielo fresca producida por la presión desde arriba y la fricción en la base del hielo fue forzada hacia los sedimentos superiores. Probablemente continúa filtrándose y mezclándose con el agua subterránea hoy, dijo Key.

      Los investigadores dijeron que se necesita más trabajo para comprender las implicaciones del descubrimiento del agua subterránea. particularmente en relación con la crisis climática y el aumento del nivel del mar.

      Era posible que el drenaje lento del agua del hielo hacia el sedimento pudiera evitar que el agua se acumulara en la base del hielo, actuando como un freno para el movimiento de avance del hielo hacia el mar.

      The team check the data from a magnetotelluric station they used to map beneath the ice sheet.The team check the data from a magnetotelluric station they used to map beneath the ice sheet.

        Sin embargo, si el casquete de hielo superficial se hiciera más delgado, la reducción de la presión podría permitir que esta capa de agua profunda para subir bien. Este movimiento ascendente lubricaría la base del hielo y aceleraría su flujo.

        «Este hallazgo destaca la hidrología del agua subterránea como una pieza potencialmente crítica para comprender el efecto del flujo de agua. sobre la dinámica de la capa de hielo antártica», escribió Winnie Chu, profesora asistente del Instituto de Tecnología de Georgia, en un comentario sobre la investigación que se publicó en Science. Ella no participó en el estudio.

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