¿Podrá Atlas FC, alguna vez el equipo más maldito de la Liga MX, seguir ganando?

GUADALAJARA —

Como la mayoría planes que se tramaron en un bar, la realidad del Atlas FC pocas veces ha estado a la altura de las aspiraciones.

El equipo de fútbol más desventurado de México fue fundado durante la revolución del país por tres grupos de hermanos que se unieron para brindar por sus días universitarios. Pasarían 35 años antes de que brindaran por el campeonato de liga de su club.

Atlas tardaría el doble en ganar un segundo título.

“Eso es parte de nuestra historia”, dijo el presidente del equipo, José Riestra. “No podemos seguir diciendo, ‘Bueno, es Atlas. Solíamos ganar a veces.’

“¿Uno en 70 años? No. Tenemos que cambiar eso.”

Riestra lo ha hecho. Cuando el Atlas FC venció al León en tiros penales en la final del Apertura de diciembre pasado, marcó el primer campeonato de liga del equipo desde 1951. Ningún equipo mexicano había pasado más tiempo entre títulos.

Ahora el club va por otro, abriendo los cuartos de final de los playoffs de la Liga MX Clausura el jueves con una victoria de 2-1 sobre su rival del otro lado de la ciudad Chivas. El partido de vuelta se jugará el domingo en el Estadio Jalisco, el antiguo hogar de Atlas, y los goles agregados determinarán qué equipo avanza a las semifinales.

Ganar, sin embargo, ha traído consigo un conjunto completamente nuevo de desafíos para una franquicia y una base de fans que durante mucho tiempo se ha definido por perder.

“El campeonato quitó esa nube negra, esa mala onda que había en toda la gente”, dijo en español el delantero Julio Furch, cuyo penal decidió la final de diciembre. “Quizás muchas personas están satisfechas con lo que se logró. Pero no lo somos.”

Uno de los clubes más antiguos de México, el Atlas FC tiene una gran cantidad de seguidores y una rica historia, habiendo producido jugadores icónicos como Jared Borgetti, Pavel Pardo, Andrés Guardado y Rafa Márquez, todos ellos clasificados entre los cuatro primeros de todos los tiempos tanto en apariciones como en goles con la selección nacional.

Pero en los últimos años, el La franquicia perdió su ambición. Sus instalaciones eran viejas y se estaban desmoronando, y había poca inversión en tecnologías de punta como análisis. No era que el equipo estuviera rindiendo por debajo de lo esperado; no estaba logrando nada.

“Fueron abandonados”, dijo Aníbal Fajer, el nuevo director ejecutivo del club, sobre los seguidores del club, entre ellos la golfista Lorena Ochoa, el cantante Alejandro Fernández, el director Guillermo del Toro y el patinador artístico Donovan Carrillo.

Piensa en el Atlas FC como la versión mexicana de los Medias Rojas de Boston, otro equipo con una rica historia y leal base de fanáticos que una vez vieron su propia sequía de títulos como una especie de sufrimiento que los hizo más nobles que, digamos, los Yankees, cuyos fanáticos rara vez conocían la decepción.

Entonces el Los Medias Rojas ganaron una Serie Mundial y se convirtieron en los Yankees, ganando tres veces más campeonatos que sus rivales de Nueva York durante las próximas 14 temporadas. Y al igual que los Medias Rojas, Atlas vio cambiar su fortuna con nuevos propietarios que desafiaron una cultura de larga data de un club maldito que nunca podría ganar.

Al igual que los fondos de cobertura El manager John Henry vio potencial en los infravalorados Medias Rojas, Grupo Orlegi, una empresa innovadora de deportes y entretenimiento dirigida por el multimillonario mexicano Alejandro Irarragorri, vio posibilidades sin explotar en Atlas.

“Cuando decidimos comprar el equipo, dijimos que tenía mucho potencial”, dijo Riestra, banquero antes de unirse a Orlegi. “Tienen una gran base de fans. Tienen una gran base de fanáticos en los EE. UU. Creí que si hacías las cosas de manera diferente podías ganar”.

Entonces Irarragorri, quien compró una participación mayoritaria del rival de la Liga MX Santos Laguna en 2013 y ganó dos títulos de liga en los siguientes cinco años, compró Atlas FC del gigante mexicano de la radiodifusión TV Azteca en 2019 y envió a Riestra y Fajer a Jalisco para darle la vuelta al equipo.

El equipo comparte Guadalajara, uno de los centros tecnológicos y financieros más grandes de América Latina, con Chivas, otro club tradicional con una gran base de fanáticos. Chivas capturó a muchos de sus seguidores con la promesa de nunca fichar a un jugador no mexicano, y aunque eso funcionó bien en las décadas de 1950 y 1960, cuando el club ganó ocho campeonatos de primera división en 13 años, Chivas ha atravesado tiempos difíciles desde entonces. ganando solo dos títulos de liga este siglo.

Entonces, aunque Chivas es generalmente considerado como el segundo club más popular de México, gran parte de su base de fanáticos vive fuera de Jalisco. En la ciudad, se ha dicho durante mucho tiempo que los verdaderos tapatíos son de Atlas FC, no de Chivas.

Durante décadas, los equipos compartieron estadio y ciudad, pero en 2010, Chivas se mudó a una moderna casa propia de 48,000 asientos, dejando atrás al Atlas FC en el ruinoso Estadio Jalisco, un lugar icónico que ha sido sede de dos Copas Mundiales pero abrió sus puertas en 1960.

Atlas FC'c Diego Barbosa celebrates scoring his team's opening goal against America.

Diego Barbosa, centro del Atlas FC, celebra marcar el gol inicial de su equipo contra América durante un partido en la Ciudad de México el 22 de enero.

(Ginnette Riquelme / Associated Press)

El éxito de Orlegi, dicen sus seguidores, se basa en tres pilares: la infraestructura, la estructura y los procesos a los que se someten. En el Atlas FC faltaron los tres. Además de su envejecido estadio, que se levanta sin previo aviso en el centro del barrio obrero de Colonia Independencia, Atlas FC entrenó en los terrenos de un club de campo abandonado demasiado pequeño para albergar al primer equipo, así como a la academia del equipo y al equipo femenino. .

Orlegi no ha tomado una decisión sobre qué hacer con el estadio, pero ha gastado $15 millones en un extenso centro de alto rendimiento de 18 acres en las cercanías de Zapopan . Sin embargo, fue la gente del club la que representó el mayor desafío para cambiar la dirección del equipo. La mayoría se había rendido.

“Tuvimos que cambiar la mentalidad”, dijo Riestra. “Nadie estaba asumiendo la responsabilidad. Dijimos que tenemos que cambiar esto. Tenemos que poner la transformación en las mentes de los jugadores y el personal, las personas que trabajan aquí y los fanáticos”.

El problema, dijo Fajer, fue después de décadas de perder , nadie creía que el club pudiera ganar. Alguna vez. Así que tomó un rumbo diferente, argumentando que si no era posible ganar, al menos era posible no perder.

“Llegó en diferentes fases”, él dijo. “Comenzamos convenciendo a la gente de que no podemos perder una vez que estamos en la cancha. O económicamente no podemos perder.

“Tratemos de no perder. Y eso es lo que tratamos de hacer con la cultura.”

El entrenador del Atlas FC, Diego Cocca, a la izquierda, da instrucciones a sus jugadores durante el partido de ida de la semifinal de la Liga MX contra Pumas en la Ciudad de México el 2 de diciembre de 2021

)(Eduardo Verdugo / Associated Press)

No todo el mundo compró eso tampoco.

“Tuvimos que despedirnos de personas que no estaban convencidas de que pudiéramos transformarnos y que el equipo estaba maldito”, dijo Fajer.

Atlas también hizo algunos cambios en el campo. Diego Cocca, exjugador del Atlas FC, volvió como entrenador, y nueve de los 16 jugadores que usó en la final del Apertura de diciembre pasado se unieron al equipo después de que Orlegi asumiera el cargo.

Uno de ellos, el defensor Luis Reyes, debutó profesionalmente con Atlas FC, luego realizó una gira por México con otros seis equipos antes de regresar a Guadalajara el año pasado. Dijo que la diferencia en el club era evidente.

“Antes, la lucha era para no ser relegados. Ahora, está buscando campeonatos, buscando ganar la liga”, dijo en español. “Obviamente para que haya una transformación como la que estamos hablando, el cambio también tiene que ser de la directiva, de los jugadores, de los entrenadores, de la afición”.

Vendedores venden mercancía del campeonato Atlas FC 2021 cerca del Estadio Jalisco en Guadalajara México.

(Kevin Baxter / Los Ángeles Times)

Fue. Y el verano pasado Atlas FC llevó esa campaña al campo, desnudando la palabra Transformación en el frente de la camiseta roja y negra del equipo donde debería haber estado el nombre de un patrocinador. Aún así, Fajer dijo que no fue hasta la carrera de playoffs del año pasado que supo que la transformación se había afianzado.

“Una de las personas que no creía que pudiéramos hacer esto, ella preguntó si somos campeones, dónde va a ser la celebración”, recordó. “Le dije: ‘Ahora estás creyendo. No es que Atlas esté maldito. ”

Sin embargo, el golpe de gracia vino de una fuente inesperada. En la víspera de la final, el boxeador campeón mundial y toda la vida hincha de Chivas Canelo Álvarez se dirigió al equipo en una videollamada.

“Dijo: ‘Esta es su oportunidad’”, dijo Riestra. “ ‘Si haces esto, cambiarás para siempre tu vida, la vida de tus fans, la vida de todos los fans. Así que créelo. Vas a lograrlo. ”

Los jugadores salieron de esa charla de ánimo creyendo también. Pero la verdadera prueba llegó en la final de los playoffs, que se fue a la prórroga. Si realmente hubo una maldición, aquí es cuando golpearía.

«Hubo un momento, probablemente en el quinto o sexto minuto, en el que el estadio estaba muy tranquilo». Fajer dijo. “Pero esta transformación, este creer que juntos podíamos cambiar las cosas, cuando Julio Furch estaba a punto de patear el último penal, todos estaban tan seguros de que íbamos a ser campeones.

“O era este momento. O nunca”.

El éxito de Furch está conmemorado en una pared de bloques de concreto al otro lado de la calle del Estadio Jalisco, donde los dos equipos ganadores del título de Atlas se han unido en un mural. . En la parte superior del mural se representa el estadio y debajo sus dos estrellas que representan los dos títulos, un trofeo y la palabra “campeón, en un guión limpio. La popular Cocca, en pleno grito, ancla una esquina mientras que el once inicial de la final de diciembre pasado ancla la otra.

Atlas FC'c Diego Barbosa celebrates scoring his team's opening goal against America.

Un mural representa el último campeonato del Atlas FC y la alineación frente al Estadio Jalisco en Guadalajara.

(Kevin Baxter / Los Ángeles Times)

Tocando el estadio hay vendedores en desvencijados puestos de madera que hacen un animado comercio de bufandas, gorros, camisas y muñequeras negras y rojas estampadas Atlas campeón, algunas con las fechas 1951-2021.

La predicción de Canelo, sin embargo, se ha quedado un poco corta. Aunque la victoria de diciembre transformó la franquicia y alteró las expectativas de Atlas para los playoffs de esta primavera, Furch dijo que los cambios en su vida personal han sido relativamente menores desde el tiro penal que le dio el título.

“Ahora muchos lugares a los que voy a comer, me dan un postre gratis”, dijo. “Así que estoy engordando. No sé cuántos kilos gané por culpa de los postres.”

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